Tech

NASA Kirim Pesawat Ruang Angkasa untuk Jelajahi Asteroid di Sekitar Jupiter

Jingga Irawan

Posted on October 16th 2021

Credit: NASA via The Verge

Pekan ini, robot penjelajah baru yang dibuat oleh NASA akan diluncurkan jauh ke Tata Surya, dengan tujuan menjelajahi segerombolan besar asteroid yang berkumpul di sekitar Jupiter. Dilansir The Verge, Sabtu (16/10), pesawat ruang angkasa tanpa awak, dijuluki Lucy, bertujuan mengunjungi batuan ruang angkasa yang belum dijelajahi, dengan harapan bisa mempelajarinya.

Asteroid yang dikunjungi Lucy dikenal sebagai Trojan Jupiter. Namanya didapat dari mitologi Yunani, Trojan War, yang diberikan oleh astronom saat pertama kali menghitung orbitnya yang berbeda. Mereka mengorbit Matahari di sepanjang jalur yang sama dengan Jupiter, dengan satu gugus besar mengisi di depan planet dan gugus lain di belakang.

Tak ada pesawat ruang angkasa yang pernah mengunjungi objek luar angkasa ini sebelumnya. Tetapi para ilmuwan sangat ingin mempelajari Trojan dari dekat, karena mereka berpikir asteroid ini dapat memberikan beberapa petunjuk tentang bagaimana Tata Surya kita terbentuk.

Sama seperti asteroid lain di lingkungan kosmik kita, Trojan diperkirakan berubah sangat sedikit sejak  pertama kali terbentuk kira-kira 4,5 miliar tahun yang lalu, selama awal pembentukan planet. Dengan begitu, mereka dapat menunjukkan gambaran awal Tata Surya.

Yang lebih menarik adanya teori bahwa Trojan ini tak terbentuk di orbit Jupiter tetapi berasal dari tempat lain. Jika itu benar, maka benda itu dapat memberi tahu kita banyak tentang bagaimana objek paling awal dan planet yang sedang berkembang di Tata Surya kita melintasi jalur di tahun-tahun pertama.

"Kami telah mempelajari banyak asteroid dan komet, dan mereka semua melukis bagian tertentu dari gambar," kata Bill Bottke, anggota tim sains Lucy di Southwest Research Institute (SwRI), kepada The Verge.

"Tapi Trojan, kami pikir, membentuk bagian lain dari gambar, tapi kami belum yakin bagian apa."

Asal Nama Lucy dan Trojan

Misi ini dinamai kerangka fosil terkenal bernama Lucy, nenek moyang pra-manusia yang ditemukan di Ethiopia pada tahun 1974 dalam keadaan 40 persen utuh. Lucy memberikan wawasan penting tentang sejarah evolusi manusia, dan tim Lucy NASA berharap pesawat ruang angkasa mereka akan melakukan hal yang sama. Tetapi kali ini untuk Tata Surya kita.

Nama asli Lucy berasal dari lagu The Beatles, Lucy in the Sky with Diamonds, yang booming di wilayah situs penggalian Ethiopia ketika ekskavator menemukan fosil tersebut. Sekarang, NASA sebenarnya mengirim Lucy ke langit, tetapi "berlian” yang akan dikunjungi pesawat ruang angkasa itu tak seperti yang pernah kita lihat sebelumnya.

Trojan ini berjumlah ribuan. Dan dikelompokkan menjadi dua kelompok di sekitar Jupiter. Satu kelompok, yang dijuluki Yunani, berada 60 derajat di depan Jupiter dalam orbitnya. Kelompok kedua, Trojan, berada 60 derajat di belakang Jupiter. Pada skala astronomi, wilayah itu tak terlalu besar. Jadi, bagaimana sekelompok besar batuan luar angkasa berakhir di sana?

Ada satu gagasan yang mengatakan bahwa Trojan hanyalah bebatuan sisa yang tak berhasil masuk ke Jupiter ketika planet itu terbentuk. Saat Tata Surya kita lahir, piringan gas dan debu raksasa berputar-putar di sekitar Matahari kita, dan akhirnya benda-benda di dalam piringan itu mulai menggumpal, membentuk planet-planet. Trojan mungkin adalah bagian terdekat yang gagal menjadi Jupiter dan malah ditangkap oleh gravitasi planet besar di lokasi mereka sekarang.

Ada gagasan lainnya yang diteliti beberapa tahun lalu, bahwa Trojan sebenarnya berasal dari tempat lain. Mungkin dari sekelompok batuan luar angkasa yang pernah ada di luar Neptunus. Kemudian, planet-planet ini menyeret Trojan ke tempat mereka saat ini.

Banyak ilmuwan percaya bahwa planet raksasa, seperti Jupiter, Saturnus, Uranus, dan Neptunus, mungkin tak terbentuk di orbit yang mereka injak sekarang. Mereka berpikir bahwa planet-planet itu terbentuk lebih dekat ke Matahari. Tetapi ketika piringan gas yang membentuk planet-planet menghilang, seluruh Tata Surya menjadi tak stabil dan planet-planet bergeser. Neptunus akhirnya melintas jauh ke tepi Tata Surya, mengirimkan batu ke mana-mana dan mungkin salah satunya ke Jupiter.

Menjelajahi Trojan

Meski tak mudah, NASA perlu mendapatkan Trojan terlebih dahulu untuk menggali informasi lebih lanjut. Lucy akan pergi ke salah satu lintasan paling kompleks yang pernah ada. Membentang 4 miliar mil, selama 12 tahun. Selama waktu itu, Lucy akan mengunjungi satu asteroid di Asteroid Belt dan tujuh asteroid Trojan.

Untuk mengetahui jalurnya, NASA dan SwRI bekerja sama dengan Lockheed Martin. Keduanya membangun pesawat ruang angkasa dan membuat lintasannya. Awalnya, tim misi berharap untuk mengunjungi dua asteroid Trojan yang berbeda, dengan tujuan mengorbit dan mengambil gambar dengan resolusi sangat tinggi. Tetapi menempatkan pesawat ruang angkasa ke orbit di sekitar Trojan akan menghabiskan biaya terlalu banyak.

“Saya berpikir, 'Oke, bagaimana saya bisa memberikan jenis sains yang sama tetapi melakukannya dengan setengah harga?'” kata Brian Sutter, seorang arsitek misi di Lockheed Martin. “Daripada berhenti di dua asteroid, bukankah kita akan terbang melewati sekumpulan asteroid?”

Tim misi memberi Brian daftar 20 Trojan yang ingin mereka kunjungi dan dia menemukan cara untuk mengunjungi dua di antaranya dengan mudah sesuai anggaran. Tapi dia penasaran apakah mereka bisa melakukan lebih banyak dengan Lucy.

Berkat keterampilan Microsoft Office-nya, ia bisa memperhitungkan dan menemukan lebih banyak Trojan yang dapat dilewati Lucy serta asteroid di sabuk utama untuk di-boot.

Pada akhirnya memberi para ilmuwan Lucy beragam objek untuk dikunjungi. Pertama pada tahun 2025, Lucy akan terbang dengan asteroid sabuk utama bernama Donaldjohanson. Pertemuan itu akan berfungsi sebagai uji coba. Pada tahun 2027, Lucy akan mengunjungi dua Trojan, Eurybates dan Polymele, yang terletak di gerombolan Jupiter.

Eurybates memiliki bulan kecil bernama Queta, yang menurut para ilmuwan diciptakan selama tabrakan masa lalu. Tahun berikutnya, Lucy akan mengunjungi dua Trojan lagi di kawanan yang sama, Leucus dan Orus. Kemudian pada tahun 2033, Lucy akan pergi ke depan Jupiter, bertemu dengan dua Trojan yang mengorbit satu sama lain, Patroclus dan Menoetius.

Sekarang, Lucy akan diluncurkan di atas roket Atlas V, yang diproduksi oleh United Launch Alliance dari Cape Canaveral, Florida. Lepas landasnya dijadwalkan pukul 05:34 ET pada hari Sabtu, 16 Oktober. (*)

Related Articles
Interest
NASA Peringatkan Asteroid Raksasa Mendekat ke Bumi Desember Mendatang

Tech
Blue Origin Protes Kontrak NASA Senilai USD 2,9 Miliar dengan SpaceX

Tech
NASA Bakal Bawa Orang Kulit Berwarna Pertama ke Bulan dalam Misi Artemis